Gepubliceerd op 15 februari 2021

Inbee Park : Beste Zuid-Koreaanse ooit?

Delen op
COQUITLAM, CANADA - AUGUST 20, 2015: World No.1 Inbee Park of South Korea competes at the Canadian Pacific Women's Open golf tournament at the Vancouver Golf Club in Coquitlam, Canada, Aug. 20, 2015.

Wie is de beste Zuid-Koreaanse golfspeelster ooit? In het vorig decennium zou daar geen discussie over geweest zijn, want toen torende de legendarische Se Ri Pak met kop en schouders boven de concurrentie uit. Maar dan was er plots die grote instroom van Park’s, Kim’s en Lee’s aan de top van de LPGA Tour…

Flashback. 1998. Se Ri Pak wint de US Women’s Open. De titel van de Zuid-Koreaanse komt in de Amerikaanse golfwereld aan als een echte cultuurschok en zorgt voor een sportieve aardbeving in het thuisland, waar de titel als een culturele en patriottische overwinning wordt gevierd. Se Ri Pak krijgt op slag miljoenen mannelijke aanbidders, terwijl alle jonge meisjes zich plots bewust zijn van het potentieel van golf. De sport creëert unieke kansen om beroemd te worden en hun overwegend arme families rijkelijk te onderhouden.

Overwinning
De titel van LPGA Hall of Famer Se Ri Pak, die 25 titels won waarbij vijf Majors, was de voorbode van een ongeziene Zuid-Koreaanse invasie op de Ladies Tour. Ruim 20 jaar later grossieren de Zuid-Koreaanse dames in titels. Hoe groot die dominatie bij momenten is, zagen we in 2019. Toen kleurde de top-3 van de Rolex Rankings, die in 2006 werden ge.ntroduceerd, volledig Zuid-Koreaans, met Jin Young Ko op één, Sung Hyun Park op twee en Jeongeun Lee6 op drie. Qua titels komt evenwel niemand in de buurt van Inbee Park. Met 30 professionele zeges, waarvan 20 op de LPGA Tour en 7 Majors is zij veruit de beste. Dankzij haar overwinning begin dit jaar in de Women’s Australian Open is ze ook weer helemaal terug van weggeweest, want in 2018 en 2019 stelde ze teleur.

Mogelijk kampte Inbee Park toen met de terugslag van haar succes in Rio. Daar had ze in 2016 goud gewonnen op de Olympische Spelen. Een droom die in vervulling ging, want in tegenstelling tot de mannelijke professionals die vooral op Majors, WGC’s en de FedEx Cup focussen, blinkt er voor de ladies op de Tour niets harder dan olympisch goud. Inbee Park was in Rio duidelijk de beste. Ze won met vijf slagen voorsprong op Lydia Ko en veroverde zo de eerste gouden medaille die in 116 jaar tijd werd uitgereikt. Een tegenvaller was wel dat de LPGA Tour die gouden plak niet als een officiële Tourzege beschouwde. In tegenstelling tot heel wat andere topsporten, zoals tennis. Zoniet stond ze nu op 21 titels.

Groter charisma
Voor Inbee Park waren de Olympische Spelen in Rio een grote uitdaging. Niet alleen om de wereld te tonen dat zij de beste is, maar ook gezien de moordende concurrentiestrijd voor de olympische tickets tussen de Zuid- Koreaanse dames. ‘Die is zwaarder dan goud winnen’, zei Inbee Park daarover ooit, want de selectie biedt inderdaad slechts ruimte voor de beste vier Zuid-Koreaanse dames in de top-15 van de Rolex Rankings!

En dat brengt ons terug bij de initiële vraag: is Inbee Park de beste Zuid-Koreaanse ooit? Feit is dat zij op 30 proftitels staat, waarvan 20 op de LPGA Tour. Daarbij zeven Majors, waarvan drie in ..n kalenderjaar. Dat deden haar slechts drie speelsters voor. Park was amper 19 toen ze de US Women’s Open won en daarmee de jongste laureate in de geschiedenis werd. Zij is ook één van de zeven speelsters die alle Majors heeft gewonnen en een ‘career Grand Slam’ heeft gerealiseerd. De 32-jarige won ook de Rolex Player of the Year Award, was nummer één op de Money List en won olympisch goud. Dat heeft Se Ri Pak nooit gerealiseerd, al heeft zij wel een geldig excuus, want zij stopte in 2016 toen golf weer olympisch werd.

Verschenen in Play Golf 281.